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Describen un ‘efecto Narciso’ en el reconocimiento del propio rostro

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El presente trabajo abre nuevas puertas al estudio del yo desde la investigación neuropsiquiátrica, ayudando a entender, por ejemplo, si un mal funcionamiento de los mecanismos atencionales podría estar detrás de la rumiación —por una excesiva autofocalización— en personas con patología depresiva.

Pero también abre nuevas cuestiones en el campo de la psicología y la neurociencia social, pues sería interesante conocer hasta qué punto este “sesgo hacia el yo”, que evidencia el estudio en personas sanas, está relacionado con ciertas conductas autoorientadas, como los selfies, típicas de nuestra sociedad actual.

Mecanismos atencionales

Al percibir nuestra propia cara (la máxima expresión del yo) se desencadena un juego atencional en dos tiempos. Primero, la atención orientada hacia el propio rostro propulsa el acceso a la información relacionada con nosotros mismos en la memoria (por ejemplo, cuál es mi nombre, de dónde soy, etc.), produciendo el ventajoso autoreconocimiento. Posteriormente, se produce una movilización de los recursos atencionales hacia las áreas que están especializadas en el procesamiento facial (como en el llamado giro fusiforme), lo que se traduce en un enganche atencional hacia el propio rostro.

Dicho de otra manera, una vez que se reconoce el propio rostro este tiene la capacidad de capturar nuestra atención y, lo que es más importante, retenerla durante más tiempo en comparación a otras caras.

Lo más destacado de este descubrimiento, señalan las autoras, es que el secuestro atencional que produce nuestra propia cara no se debe a la mera familiaridad, ya que no se observa este efecto en otras caras que también son conocidas para nosotros, como la de un amigo. Por el contrario, parece guardar más relación con su relevancia visual al estar directamente asociada al yo.

En conclusión, el estudio muestra que a nivel cerebral la propia cara no es una simple cara conocida más, sino que se procesa de manera única en nuestro cerebro. Al igual que en el mito de Narciso, cuyo protagonista queda atrapado por su propio reflejo, el propio rostro captura y retiene la atención del que lo percibe.

El estudio del yo

El ‘yo’ ha sido un concepto ampliamente estudiado a lo largo de la historia, desde la antigua cultura griega hasta la más reciente psicología freudiana. En los últimos años, e impulsado por el auge de las técnicas de neuroimagen, el estudio del yo ha ido ganando relevancia por la relación que parece guardar con diversas patologías psiquiátricas y neurológicas.
En personas sanas se ha comprobado que la información relacionada con uno mismo se procesa en el cerebro de manera prioritaria, es lo que se llama el “sesgo hacia el yo”. Sin embargo, este sesgo puede verse acentuado o mermado en pacientes que sufren enfermedades psiquiátricas, como la depresión o la esquizofrenia.
En el caso de la depresión, por ejemplo, se ha establecido un vínculo entre la hiperfocalización en uno mismo y la rumiación. Esto último es un síntoma depresivo que aparece cuando el foco de atención se queda “enganchado” a un pensamiento o elemento, real o imaginario, produciendo malestar.
Neurocientíficas de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) han comprobado, mediante experimentos de reconocimiento facial y técnicas de electroencefalografía, que nuestro cerebro reconoce más rápidamente el propio rostro que cualquier otro, capturando y reteniendo la atención en una especie de ‘efecto Narciso’

Elisabet Alzueta, María Melcón y Almudena Capilla, investigadoras del grupo de Neurociencia Cognitiva de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM), en colaboración con Ole Jensen, del grupo de oscilaciones neurales de la Universidad de Birmingham, idearon un estudio para conocer qué mecanismos cognitivos se ponen en marcha en nuestro cerebro cuando una persona percibe su propia cara.

Los participantes del estudio tuvieron que realizar una tarea de reconocimiento facial en la que debían identificar su cara, la de un amigo y la de un desconocido tan rápido como fuese posible. Simultáneamente, se fueron registrando los tiempos de respuesta y la actividad cerebral de los participantes, esta última mediante un sistema de electroencefalografía (EEG), para determinar posteriormente en qué momento y de qué manera se producían los reconocimientos.

Los resultados, publicados en la revista NeuroImage, muestran dos hallazgos fundamentales: que existe una ventaja en el autoreconocimiento (es decir, la propia cara, en comparación con otras, se reconoce más rápidamente), y que esto puede atribuirse a la puesta en marcha de una serie de mecanismos atencionales que operan rápidamente en nuestro cerebro.

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La singular anatomía del gusano que parece un árbol

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  • Investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) y la Universidad Georgia Augusta de Göttingen (Alemania), en colaboración con instituciones alemanas y australianas, han demostrado que la extraña anatomía interna de Ramisyllis multicaudata es única entre los anélidos.

UAM.- Los gusanos de la especie Ramisyllis multicaudata —descrita en 2012 por un equipo internacional liderado desde la Universidad Autónoma de Madrid (UAM)— tienen un cuerpo ramificado y viven de manera simbiótica dentro de esponjas marinas, lo que los hace diferentes a todas las demás especies de anélidos.

Este cuerpo ramificado consta de una única cabeza, pero se divide multitud de veces hasta tener cientos o miles de partes posteriores. Esta singular característica les ha dado el sobrenombre de gusanos-árbol. Hasta ahora, sólo se sabía que este cuerpo ramificado implicaba un intestino también ramificado. Sin embargo, nunca se había estudiado cómo afectaba esta morfología al resto de órganos internos.

Ahora, el mismo equipo —integrado por investigadores de la UAM y la Universidad Georgia Augusta de Göttingen (Alemania), en colaboración con instituciones alemanas y australianas— ha demostrar que, cuando el cuerpo de estos animales se divide, también lo hacen todos sus órganos internos, algo que nunca antes había sido observado en un anélido.

“Los modelos tridimensionales desarrollados durante esta investigación nos permitieron encontrar una nueva estructura anatómica exclusiva de estos animales, que está formada por puentes de musculatura que cruzan entre los distintos órganos cuando hay una ramificación”, detallan los autores.

“Estos puentes de musculatura —agregan— son fundamentales porque nos permitieron confirmar que el proceso de bifurcación no se produce en las primeras etapas de la vida, sino una vez los gusanos ya son adultos y a lo largo de toda su vida”.

Además, los investigadores han propuesto que, gracias a esta estructura, en cada punto de bifurcación es posible distinguir el eje original del eje derivado, algo que no había sido posible hasta ahora y que teóricamente permitiría establecer un eje original dentro de la complicada red que conforma el animal.

Reproducción por estolones

Además de los descubrimientos con respecto a las ramificaciones, los autores investigaron la anatomía de las unidades reproductivas (estolones) que se forman en las partes posteriores del cuerpo cuando estos animales van a reproducirse, y que son características de la familia a la que pertenecen (Syllidae).

Los resultados obtenidos demuestran que estos estolones forman un nuevo cerebro que les permite navegar en su entorno cuando se desprenden del cuerpo para la fecundación. Este cerebro está conectado con el resto del sistema nervioso mediante un anillo de nervios que rodea el intestino.

Todos estos resultados, publicados en el Journal of Morphology, fueron posibles gracias a una combinación de diferentes técnicas convencionales —como la histología, la microscopía óptica y la microscopía electrónica— y de técnicas más novedosas; como la inmunohistoquímica, la microscopia láser confocal y la microtomografía computarizada de rayos X, que permitieron obtener imágenes tridimensionales de los distintos órganos internos, así como de los gusanos en el interior de las esponjas que habitan.

Incógnitas por resolver

En suma, la investigación ha permitido resolver algunos de los misterios que acompañan a estos animales desde que el primer anélido ramificado fue descubierto a finales del siglo XIX. Sin embargo, los autores reconocen que aún queda mucho camino por recorrer para poder entender realmente como viven estos animales en la naturaleza.

“Por ejemplo —declaran los autores— el estudio anatómico ha concluido que el intestino de estos animales tiene una estructura que indica que podría ser funcional. Sin embargo, nunca se ha observado restos de alimento en su interior, y es todavía un misterio cómo pueden alimentar sus enormes cuerpos ramificados”.

Otras preguntas que los investigadores plantean en este estudio tienen que ver con la forma como se ve afectada la circulación de la sangre y los impulsos nerviosos por las ramificaciones del cuerpo. “El trabajo sienta las nuevas bases para que futuras investigaciones nos permitan comprender mejor la vida de estos animales, así como poder averiguar cómo llegó a evolucionar su increíble cuerpo ramificado”.

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Insuficiencia cardiaca: la inervación simpática participa en el incremento de la resistencia vascular

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  • Una nueva investigación, liderada desde la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) en colaboración con Universidad de Sao Paulo (USP), aporta por primera vez detalles de las alteraciones funcionales a nivel vascular de la inervación simpática en insuficiencia cardiaca. Los resultados se publican en el American Journal of Physiology-Heart and Circulatory Physiology.

Universidad Autónoma de Madrid.- La insuficiencia cardiaca es causante de una gran cantidad de muertes anuales en el mundo. Con el fin de restaurar parcialmente la función cardiaca en esta patología, se desencadena una activación neurohumoral refleja, incrementando de manera paralela la resistencia vascular periférica.

Es ampliamente conocido que el incremento del tono vascular en insuficiencia cardiaca está asociado con alteraciones en la función endotelial, y en el tono miogénico vascular. A pesar de todos los avances en el conocimiento de la fisiopatología de la insuficiencia cardiaca, este síndrome continúa siendo un dilema clínico, suponiendo un gran desembolso económico para los sistemas sanitarios públicos.

Ahora, una investigación publicada en el American Journal of Physiology-Heart and Circulatory Physiology, esclarece la relevancia de la inervación simpática perivascular en el aumento de la resistencia vascular observada en esta patología.

El trabajo, realizado en un modelo animal de insuficiencia cardiaca, presenta por primera vez un análisis pormenorizado de las alteraciones funcionales a nivel vascular de la inervación simpática en insuficiencia cardiaca.

Los investigadores profundizan en la participación de las distintas rutas de señalización implicadas en la síntesis, recaptación y liberación de noradrenalina por parte de la inervación perivascular mesentérica.

“Los resultados obtenidos muestran la existencia de un incremento en la neurotransmisión simpática vascular en insuficiencia cardiaca, debido a un aumento tanto en la síntesis como en la liberación de noradrenalina, neurotransmisor simpático, en arteria mesentérica superior”, afirman los autores.

“Asimismo —añaden—, es importante recalcar la existencia de un incremento en la recaptación de noradrenalina y de una disminución en la liberación del co-transmisor purinérgico ATP, que podrían actuar como mecanismos de compensación”.

En suma, de acuerdo con el estudio, este incremento en la neurotransmisión simpática puede desempeñar un papel relevante en el incremento de la resistencia vascular observada en insuficiencia cardiaca.

“Estos hallazgos añaden una pieza más sobre la fisiopatología de este síndrome multifactorial, mostrando la complejidad y especificidad de las alteraciones vasculares desarrolladas en insuficiencia cardiaca”, concluyen los autores.

El trabajo fue realizado por el grupo del Dr. Javier Blanco Rivero —profesor e investigador de la Facultad de Medicina de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM), miembro del Instituto de Investigación Hospital la Paz y del Centro de Investigación Biomédica en Red de Enfermedades Cardiovasculares—, en colaboración con la Dra. Luciana Venturini Rossoni, investigadora del Instituto de Ciencias Biomédicas de la Universidad de Sao Paulo.

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